เราคาดหวังอะไรจากนาโนเทคโนโลยีในส่วนที่เกี่ยวข้องกับยางธรรมชาติ?

ตอบ : เป็นเรื่องน่าแปลกใจว่าอุตสาหกรรมยางอาจจะเป็นอุตสาหกรรมแรกที่นำนาโนเทคโนโลยีมาใช้ในสเกลขนาดใหญ่ โดยที่เราไม่รู้จักมันเพราะว่าในอดีตยังไม่มีการนำคำว่า “นาโนเทคโนโลยี” มาใช้เหมือนเช่นในปัจจุบัน การใช้เขม่าดำเพื่อเสริมแรงในยางนั้น จริงๆ แล้วก็คือการประยุกต์ใช้นาโนเทคโนโลยีแบบหนึ่ง เพราะเป็นที่รู้กันมานานแล้วว่าเขม่าดำที่มีขนาดอนุภาคยิ่งเล็กก็จะยิ่งเสริมความแข็งแรงให้แก่ยาง ทั้งนี้การเสริมแรงที่เพิ่มขึ้นนั้นเป็นผลมาจากการเพิ่มขึ้นอย่างรวดเร็วของพื้นที่ผิวจำเพาะเมื่อเขม่าดำมีขนาดของอนุภาคที่เล็กลงนั่นเอง

       ปัจจุบัน นาโนเทคโนโลยีเป็นเรื่องที่คนทั่วโลกกำลังให้ความสนใจ ผู้คนในเกือบทุกวงการคาดหวังอย่างมากเกี่ยวกับเรื่องนี้ นอกจากการใช้เขม่าดำแล้ว อิทธิพลของนาโนเทคโนโลยีในอุตสาหกรรมยางยังคงถูกจำกัด โดยทั่วไป การลดขนาดอนุภาคลงสู่ระดับนาโนเมตรจะช่วยทำให้วัสดุที่เติมลงไปมีความว่องไวมากขึ้น หลักการนี้ไม่เพียงสามารถนำไปประยุกต์ใช้กับเขม่าดำ แต่ยังรวมไปถึงสารกระตุ้น ( activators ) สารตัวเร่งปฏิกิริยา (accelerators) และองค์ประกอบของการผสมเคมียางอื่นๆ ด้วย การเพิ่มความว่องไว ( reactivity) ของสารเคมีดังกล่าวจะส่งผลทำให้ผู้ออกสูตรสามารถใช้สารเคมีในปริมาณที่ต่ำลง ซึ่งจะส่งผลดีกับสิ่งแวดล้อม อย่างไรก็ตามการลดปริมาณสารเคมีจะนำไปสู่การลดต้นทุนหรือไม่นั้น ก็ยังเป็นที่สงสัยกันอยู่เนื่องจากราคาของสารเคมีที่มีขนาดเล็กในระดับนาโนเมตรนั้นมีราคาสูงกว่าสารเคมีเกรดธรรมดามาก

       สำหรับพลาสติก การใช้อนุภาคนาโนจะช่วยปรับปรุงสมบัติต่างๆ เช่น ความแข็งแรง ความต้านทานต่อการเสื่อมสภาพ และความต้านทานต่อการซึมผ่านของก๊าซ ปัจจุบันนได้มีการศึกษาเพื่อที่จะนำอนุภาคนาโนไปประยุกต์ใช้ในการควบคุมการปลดปล่อยของสารต้านการเสื่อมสภาพและสารป้องกันรังสียูวี จากการทดลองนำนาโนเคลย์ไปใช้ในยางธรรมชาติพบว่ายางธรรมชาติที่ได้นอกจากจะมีความแข็งแกร่ง (stiffness) สูงขึ้นแล้ว ยังช่วยปรับปรุงสมบัติความต้านทานต่อการซึมผ่านของก๊าซอีกด้วย ยิ่งไปกว่านั้นยังได้มีการระบุว่านาโนเทคโนโลยียังมีบทบาทสำคัญต่อสมบัติความต้านทานต่อการติดไฟของพลาสติกและยาง แน่นอนว่าทั้งหมดนี้ยังคงต้องการการศึกษาและวิจัยต่อไป ดังนั้นจากสถานการณ์ทางเศรษฐกิจในปัจจุบันซึ่งมีการแข่งขันกันอย่างรุนแรงในอุตสาหกรรมยางและอุตสาหกรรมพลาสติก อีกทั้งอุตสาหกรรมยางส่วนใหญ๋ยังค่อนข้างเป็นแบบอนุรักษ์นิยม จึงทำให้การวิจัยทางด้านนาโนเทคโนโลยีที่เกี่ยวกับยางยยังอาจไม่เกิดผลตามที่คาดหวังไว้ในเร็ววันนี้ อย่างไรก็ตาม เราค่อนข้างมั่นใจว่าถ้ามองไปในระยะยาวแล้ว นาโนเทคโนโลยีจะส่งผลทางด้านบวกต่อการประยุกต์ใช้งานของยางธรรมชาติอย่างแน่นอน

ที่มา : Natuurrubber35 – 3 rd quarter 2004 (Newsletter of the Rubber Foundation information Center for Natural Rubber- RUBBER-STICHTING 1936)